Sir John Cornforth: Ο μοναδικός Αυστραλός που κέρδισε το Νόμπελ Χημείας

Sir John Cornforth: Ο μοναδικός Αυστραλός που κέρδισε το Νόμπελ Χημείας

Εκατό χρόνια συμπληρώνονται την Πέμπτη, 7 Σεπτεμβρίου 2017 από τη γέννηση του Αυστραλού χημικού John Conforth.

Ποιος ήταν όμως ο χημικός που τιμήθηκε με πολλές διακρίσεις και βραβεία για την προσφορά του στην επιστημονική έρευνα;

Ο John Conforth γεννήθηκε στο Σίδνεϊ στις 7 Σεπτεμβρίου 1917.

Κατά τη διάρκεια της παιδικής ηλικίας, ο Cornforth άρχισε να χάνει την ακοή του και ήταν εντελώς κωφός από την ηλικία των 20. Λόγω του προβλήματός του δεν μπορούσε να ακούσει τις διαλέξεις που πραγματοποιούνταν στις τάξεις του Πανεπιστημίου του Σίδνεϊ και έφτιαξε μόνος του τα εγχειρίδια της χημείας!

Μια μοιραία ημέρα στο πανεπιστήμιο, ο Cornforth συναντήθηκε με την συνάδελφο χημικό Rita Harradence. Είχε σπάσει μια φιάλη στο εργαστήριο και ζήτησε από τον Cornforth να την επισκευάσει. Έτσι άρχισε μια μακρά επαγγελματική και ρομαντική συνεργασία. Το 1939, οι Cornforth και Harradence κέρδισαν υποτροφίες για σπουδές στην Οξφόρδη και παντρεύτηκαν δύο χρόνια αργότερα. Μαζί έγραψαν περισσότερες από 40 επιστημονικές εργασίες. (Αυτό θα πει χημεία!)

Αργότερα, στην Οξφόρδη, ο Conforth εντάχθηκε στην ομάδα που έκανε σπουδαία βήματα στη μελέτη της πενικιλλίνης. Στη συνέχεια επέστρεψε στην προηγούμενη έρευνα του για την τρισδιάστατη δομή (στερεοχημεία) διαφόρων χημικών αντιδράσεων. Το 1975 του απονεμήθηκε το βραβείο Νόμπελ Χημείας για αυτό το έργο. Ο Cornforth και ο συνυποψήφιος Vladimir Prelog μελετούσαν τα ένζυμα που ενεργοποιούν τις αλλαγές στις οργανικές ενώσεις. Τα συμπεράσματά τους άνοιξαν την πόρτα σε πολλές ανακαλύψεις, συμπεριλαμβανομένης της ανάπτυξης φαρμάκων που μειώνουν τη χοληστερόλη.

Όταν ανακοινώθηκε το βραβείο Νόμπελ,  στο δελτίο Τύπου αναφερόταν ότι «το θέμα αυτό είναι πολύπλοκο και πολύ δύσκολο για να εξηγηθεί στο κοινό», ωστόσο ήταν σαφές ότι εκατομμύρια άνθρωποι θα επωφελούνταν από τη διαχρονική περιέργεια του Cornforth για τη λειτουργία και το θαύμα του φυσικού κόσμου.